Des chercheurs britanniques inventent un booster nanorocket qui peut fonctionner sur l'eau et s'adapte au bout d'un doigt

Des chercheurs britanniques inventent un booster nanorocket qui peut fonctionner sur l'eau et s'adapte au bout d'un doigt


Le nouveau propulseur ICE-Cube développé par l'Imperial College fonctionne sur l'eau et offre un système de propulsion écologique et efficace pour les petits satellites.

Ce petit propulseur de fusée CubeSat fonctionne à l'eau

Dans le cadre du programme GSTP (General Support Technologies Program) de l'ESA, des chercheurs de l'Imperial College de Londres développent un moteur-fusée à micro-échelle appelé CubeSat à électrolyse catalysée par l'iridium (ICE-Cube Thruster).

Conçu pour manœuvrer les plus petites classes de satellites, ce petit propulseur spatial utilise des propulseurs à hydrogène et à oxygène produits par électrolyse de l’eau. Un électrolyseur associé fait circuler un courant de 20 W dans l'eau pour produire l'hydrogène et l'oxygène nécessaires à la propulsion du propulseur.

L'ensemble du morceau de propulseur a environ la longueur d'un ongle, et sa chambre de combustion et sa buse mesurent moins de 1 mm. Le propulseur est si petit qu'il ne pourrait être assemblé qu'avec un système MEMS (Micro-Electrical Mechanical Systems), empruntant des méthodes au secteur de la microélectronique.

Lors d'une campagne de tests, le propulseur ICE-Cube a atteint une poussée de 1,25 millinewton à une impulsion spécifique de 185 secondes sur une base soutenue, soit 500 millions de fois moins de poussée que les moteurs utilisés sur la navette spatiale. Les tests ont été effectués dans le cadre d'une activité de réduction des risques du programme général de soutien technologique de l'ESA afin de démontrer la faisabilité du booster lors de tests en laboratoire.

Le booster ICE-Cube est conçu pour répondre aux besoins du marché en croissance rapide des petits satellites. Le nombre annuel de vaisseaux spatiaux déployés en 2020 devrait plus que tripler par rapport à 2016 ; Sur ce marché en croissance, les nanosatellites, qui pèsent moins de 10 kg, représentaient environ 90 % des engins spatiaux lancés en 2017.

Ces minuscules satellites ont des limitations très strictes, qui rendent difficile l'intégration d'un système de propulsion. Un système de propulsion doit être très petit, fonctionner avec très peu d’énergie et, dans la plupart des cas, utiliser des propulseurs non pressurisés et non toxiques.

Le propulseur ICE-Cube répond à ces exigences en utilisant un électrolyseur pour diviser l’eau en molécules d’hydrogène et d’oxygène constitutives dans l’espace et les alimenter directement au propulseur. Ce système présente plusieurs avantages, tels que la facilité de stockage d'un propulseur non dangereux dans des réservoirs compacts et légers et le rendement élevé en hydrogène/oxygène.

De plus, l’électrolyse de l’eau ne nécessite qu’une fraction de la puissance des dispositifs de propulsion électrique comparables, ce qui se situe dans la plage de puissance disponible pour les nanosatellites.

Via www.imperial.ac.uk

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