Fernanda la tortue, le retour d'une espèce disparue ?

The discovery of a one-of-a-kind Galápagos Island tortoise named Fernanda hints at the genetic survival of an extinct species.


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La découverte d'une tortue unique des îles Galapagos nommée Fernanda fait allusion à la survie génétique d'une espèce éteinte.

Des écologistes équatoriens sont tombés sur Fernanda, une étonnante relique décortiquée, alors qu'ils inspectaient une île volcanique isolée de la chaîne des Galápagos.

Serpentant à travers le terrain de lave récent de l'île Fernandina, se trouvait une tortue femelle solitaire, âgée d'une cinquantaine d'années. Surnommée Fernanda, la découverte de cette créature pourrait ressusciter une espèce que les scientifiques présumaient depuis longtemps éteinte : l'énigmatique Tortue géante Fernandina ou Phantasticus, un type de géant des Galapagos connu à partir d'un seul individu mâle découvert en 1906. L'enthousiasme suscité par une espèce retrouvée a rapidement créé plus de questions que de réponses, alors que des indices sont apparus selon lesquels l'improbable écart de 113 ans entre les deux tortues ne s'est pas vraiment ajouté. en haut. Alors que les partenaires se tournent désormais vers de futures recherches et programmes de sélection, la coquille déchiquetée et les énigmes génétiques de Fernanda mettent en lumière les complexités révélant des espèces disparues.

La maison clairsemée et aride de Fernanda, l'île Fernandina des Galapagos, subit certaines des activités volcaniques les plus fréquentes de la Terre. Les champs de lave ont détruit les habitats, limitant l’accès à la nourriture des tortues géantes. Le paysage insulaire se transforme si rapidement que les expéditions doivent éviter des lacs de cratère instables et des royaumes récemment refaits à la surface qui apparaissent du jour au lendemain. Ces réalités ont suscité l'hypothèse que les tortues de l'île Fernandina avaient été poussées à l'extinction il y a longtemps dans un environnement inhospitalier, même pour les reptiles les plus robustes.

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L'observation révolutionnaire de 2019 a eu lieu lors d'une incursion conjointe du Galapagos Conservancy et du Parc national des Galapagos à travers la topographie de l'île, à la recherche de traces de l'espèce disparue Fernandina. Les chercheurs étaient ravis d'avoir enfin enregistré un membre vivant, mais intrigués par la stature rabougrie de Fernanda et sa carapace abrupte nettement distincte du spécimen du musée de 1906 - un mâle adulte dont la carapace allongée s'avance vers l'arrière comme la bosse de l'épaule d'un bison. L’habitat ravagé par la lave pourrait-il à lui seul expliquer une croissance divergente ? Ou une tortue non indigène a-t-elle traversé l’océan de loin ? L’analyse génétique ne fait que compliquer davantage les choses.

L'ADN de Fernanda correspondait étroitement à celui du mâle centenaire à travers de multiples comparaisons génétiques, affirmant la parenté entre les espèces. S'ils avaient été moins apparentés, le croisement entre les espèces indigènes de tortues des Galápagos pourrait expliquer certaines différences de forme de coquille. Mais une corrélation étroite suggère une séparation il y a environ 240 000 à 280 000 ans, ce qui est loin d'être assez long dans les périodes d'évolution pour une divergence morphologique pure et simple entre les membres d'une même espèce. Ainsi, les soupçons se sont déplacés vers la question de savoir si Fernanda descendait partiellement d’une autre espèce grâce à des couples hybrides passés.

La translocation des tortues était courante avant que les mentalités de conservation ne prédominent. Les humains ont dispersé bon gré mal gré des tortues géantes parmi les îles Galapagos comme moyen de subsistance pratique pour les marins. Éteintes sur leur propre territoire, les tortues Fernandina ont peut-être rencontré des immigrants errants, produisant Fernanda des générations plus tard. L’extraction de son profil génétique exact nécessitera des tests approfondis allant au-delà des marqueurs ADN standards.

Pour l’instant, les preuves suggèrent que seules deux tortues constituent l’ensemble du recensement mondial de leur espèce. Même si les chercheurs parviennent à localiser davantage de tortues Fernandina au cours des efforts de recherche imminents, garantir leur survie nécessitera de relever un défi tortueux. Le simple fait d'héberger et de reproduire les fondateurs déplacés ne peut pas remplacer les habitats insulaires depuis longtemps détériorés.

Bien qu'occupant probablement un terrain moins hostile, des enclos personnalisés sur d'autres îles des Galápagos cimenteraient l'extinction de l'espèce des aires de répartition d'origine. Cependant, avec les changements climatiques qui font déjà augmenter le pic d'explosion de Fernandina, les perspectives semblent incertaines quant à la récupération naturelle d'une végétation durable suffisante pour maintenir des colonies reproductrices stables sans restauration intensive de l'écosystème.

Au milieu, Fernanda, résiliente, grignote nonchalamment, ignorant apparemment qu'elle est à cheval sur des points de basculement tragiques d'extinction. Lorsque l’équipe de la conservation a failli trébucher sur elle, empruntait-elle péniblement des routes anciennes, probablement les mêmes que ses ancêtres ont empruntées pendant des millénaires ? En tant qu'enfant emblématique de la conservation, ce survivant ambulant met en lumière les défis liés à la protection d'espèces rares alors qu'elles ne sont connues que par de rares vestiges dispersés dans des paysages confrontés à des changements incessants.

Les tortues homonymes de l'île Fernandina peuvent encore tromper l'extinction grâce à une action coordonnée, mais dans des situations comme celles-ci, le destin vacille de manière fatale. Là où Fernanda errait autrefois seule, les prétendants peuvent encore errer, cachés. Seuls des efforts unis, tirant parti de la science et de la compassion, peuvent donner l’espoir que d’autres tortues fantastiques attendent d’être découvertes – et peut-être même – de résurrection après tout.

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