Le retour des chiens chanteurs de Nouvelle-Guinée

New Guinea Singing Dog rediscovered after 50 years. Image: Asim Bharwani, CC BY 2.0 via Wikimedia Commons


Les chiens chanteurs de Nouvelle-Guinée, que l'on croyait éteints depuis plus de 50 ans, ont été redécouverts à l'état sauvage.

Haut dans les montagnes tropicales isolées de Nouvelle-Guinée, un chien unique que l'on ne trouvait que sur l'île, vivait autrefois à l'état sauvage et en liberté. Appelé Chiens chanteurs de Nouvelle-Guinée et connus pour leurs vocalisations distinctives et harmonieuses, ces canidés de taille moyenne présentaient des traits à la fois de chiens et de dingos sauvages. Cependant, depuis les années 1970, ils étaient considérés comme éteints à l’état sauvage – jusqu’à ce qu’une redécouverte surprise prouve récemment que de petites populations continuent de survivre dans leur habitat d’origine après plus de cinquante ans.

Depuis qu'il a été classé pour la première fois comme une espèce distincte de canidés en 1957 par le mammifère et paléontologue australien Ellis Le Geyt Troughton, le chien chanteur de Nouvelle-Guinée est devenu en quelque sorte un mystère de conservation. Ce chien sauvage, nommé ainsi pour ses vocalisations uniques, était autrefois répandu sur toute l'île de Nouvelle-Guinée. Cependant, après leur première découverte scientifique, les chiens chanteurs ont disparu de la nature. Pendant des décennies, très peu d’observations ou de spécimens ont été documentés, laissant les scientifiques se demander si ces animaux avaient disparu de leur habitat d’origine.

Des observations anecdotiques périodiques et des spécimens uniques capturés par la population locale suggèrent que certains chiens chanteurs de Nouvelle-Guinée peuvent encore fréquenter les hautes terres isolées et non développées de Papouasie-Nouvelle-Guinée. Cependant, les scientifiques manquaient de preuves claires. Les indices les plus prometteurs sur ce canidé rare sont venus en 2016 lorsque des photographies de pièges photographiques haute définition représentaient clairement des chiens chanteurs sauvages dans une zone isolée des hautes terres de la province des hautes terres du sud de Papouasie-Nouvelle-Guinée. L'analyse génétique des échantillons de sang a ensuite confirmé que les animaux correspondaient à des exemples de chiens chanteurs de Nouvelle-Guinée détenus dans des zoos et des collections privées du monde entier.

On estime désormais qu'entre 200 et 300 chiens chanteurs de Nouvelle-Guinée restent dispersés dans les forêts de montagne isolées de leur habitat insulaire natal. Les écologistes s'efforcent de mieux comprendre et protéger ces canidés rares et endémiques. L’émergence de preuves vérifiables sur les chiens chanteurs sauvages laisse espérer que des spécimens élevés en captivité pourraient un jour être réintroduits dans les zones protégées des hautes terres où ces chiens uniques errent encore pour aider à maintenir la diversité génétique.

Voir également : Réintroduire l'escargot Partula dans les forêts.

Alors pourquoi les chiens chanteurs de Nouvelle-Guinée ont-ils en grande partie disparu de la nature ? Alors que l’activité humaine s’est développée sur l’île de Nouvelle-Guinée au cours du siècle dernier, les populations de chiens chanteurs ont été confrontées à de nouvelles menaces et à de nouvelles compétitions dans leur habitat d’origine. Plus important encore, les chiens domestiques ont été introduits dans les villages ruraux et les colonies des hautes terres. Ces canidés domestiques ont commencé à se croiser avec les groupes de chiens chanteurs sauvages, diluant et mélangeant leur génétique.

De plus, les projets d'aménagement du territoire en cours, notamment les chemins forestiers, l'exploitation minière et l'agriculture, ont réduit l'ensemble du territoire et la base de proies disponibles pour les chiens chanteurs. La conversion des zones sauvages a également amené les chiens chanteurs à entrer en contact et en conflit avec les activités humaines. Ils ont parfois commencé à s'attaquer à des cibles plus faciles comme les chèvres et les poulets domestiques. Cela leur a valu une réputation de ravageur parmi les éleveurs et les agriculteurs des hautes terres qui considéraient les canidés comme une nuisance. Pourtant, l’extinction quasi totale des chiens chanteurs à l’état sauvage est restée une question ouverte et préoccupante pendant de nombreuses années.

Cela fait de leur retour tangible après cinq décennies une révélation étonnante. En règle générale, le rétablissement des espèces de mammifères après une telle période est presque désespéré. Le groupe redécouvert conserve également les comportements bruts et les caractéristiques physiques perdus de tous les membres captifs, mettant en lumière un nouveau potentiel pour restaurer une population captive robuste fondée sur une diversité génétique renouvelée et des forces évolutives.

Assurer une survie solide à long terme reste un défi de taille étant donné les pressions humaines sur les environnements de plaine, associées à l'isolement des chiens chanteurs dans les îlots écologiques brumeux des montagnes. Cependant, leur résilience éprouvée permet d'espérer que d'autres espèces indigènes en voie de disparition pourront également perdurer dans les forêts les moins exploitées de Nouvelle-Guinée. La renaissance du chant sauvage de l’île témoigne également du peu de compréhension que nous avons des merveilles naturelles cachées à la vue de tous.

Bien qu'initialement présumés disparus, les chiens chanteurs de Nouvelle-Guinée sont désormais préservés comme source d'inspiration dont la persistance de la faune peut se faire l'écho longtemps après que le rideau semble fermé. Grâce à des enquêtes approfondies et à un travail de conservation minutieux, le refrain fané d'un chien unique en son genre remonte désormais des hauteurs de la légende au royaume de la réalité.

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